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Traducción de Zusi Eil Gonzalez

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¿La agricultura orgánica es mejor realmente?… Depende La agricultura orgánica y la agricultura convencional tienen sus propias fortalezas y debilidades que dependen de su aplicación.

La agricultura se encuentra en una encrucijada. Con el crecimiento de la población y las desigualdades socioeconómicas en todo el mundo, esta es más importante que nunca para aumentar la eficiencia de nuestro sistema alimentario ¿Cuál es la mejor manera de cultivar y alimentar al mundo? ¿Debemos ir sólo por lo orgánico? ó ¿la agricultura convencional es la única manera de satisfacer nuestras necesidades? Este artículo resume una revisión amplia y completa del conocimiento que tenemos sobre los métodos orgánicos en comparación con los convencionales, de donde los autores recomiendan que comencemos.

En última instancia, los autores concluyen que la respuesta es — depende. La agricultura orgánica certificada funciona mejor bajo algunas condiciones en las que los métodos convencionales son insuficientes, y los métodos convencionales a veces superan a los orgánicos. Esta es una información útil para los agricultores que puedan estar considerando una transición del uno al otro y necesitan saber qué método se adapta mejor a su situación.

Los investigadores compararon 129 estudios y consideraron la nutrición, los rendimientos de los cultivos, los efectos ambientales, el sustento de los agricultores y los precios para el consumidor. Entre los impactos ambientales de los cultivos, los investigadores analizaron la calidad del agua, el uso de esta, la calidad del suelo, el impacto en la vida silvestre y la calidad del aire.

El Rendimiento de los cultivos

Estudio tras estudio se ha demostrado que los métodos orgánicos tienen un rendimiento promedio 20% más bajo en comparación con la agricultura convencional. Sin embargo, los promedios no cuentan toda la historia. La estabilidad de rendimiento; es decir, la capacidad de contar con el mismo rendimiento de un año a otro, generalmente es mejor para la agricultura orgánica, a excepción de los casos de brotes de plagas. La agricultura orgánica es más propensa a las malas hierbas y los brotes de plagas, lo que significa que la estabilidad de rendimiento podría ser menor en esos casos. Por lo tanto, la estabilidad de rendimiento puede ser tanto mejor como peor para los cultivos orgánicos. 1

El Agua

La contaminación procedente de la agricultura suele ser por nitrógeno y fósforo. El nitrógeno y el fósforo componen una comida deliciosa para las algas y otros organismos acuáticos, quienes pueden crecer demasiado y morir de hambre en hábitats acuáticos ricos en oxígeno. Los peces no pueden vivir en agua carente de oxígeno. En términos generales, la agricultura orgánica tiende a ser menos perjudicial para fuentes de agua cercanas debido a que le entra menor cantidad de nitrógeno. Queda una pregunta abierta: ¿Qué método de cultivo utiliza más cantidad de agua? En el sur de California se preocupan por esta cuestión, pues cultivan gran parte de la comida de la nación (EEUU), pero sufren frecuentemente de escasez de agua. Las granjas orgánicas utilizan menos agua por granja, pero debido a que los métodos orgánicos tienden a tener rendimientos más bajos, los orgánicos pueden usar más agua por cultivo en algunos casos. Los autores concluyen que se necesitan más trabajo en esta área debido a que los datos se muestran contradictorios. 2

El Suelo

En promedio, la salud del suelo tiende a ser mejor con la agricultura orgánica por los tipos de fertilizantes utilizados en los cultivos. Debido a que los agricultores orgánicos dependen del estiércol y el abono orgánico, la cantidad de materia orgánica en el suelo es mayor en las granjas orgánicas. La materia orgánica le proporciona estructura al suelo y lo protege contra la erosión, o el desgaste producido por el agua y el viento. Los autores critican esta conclusión diciendo que la agricultura orgánica requiere más trabajo intensivo de labranza y de remoción de tierra, lo que puede romper y debilitar la estructura del suelo. Si los agricultores orgánicos adoptaran prácticas de labranza baja, se podría mantener la calidad del suelo.

La Fauna silvestre

Existe un equilibrio entre la eficiencia de la agricultura orgánica y los beneficios de la vida silvestre. Las áreas de tierra con rendimientos más bajos tienden a tener una mayor biodiversidad y viceversa. Esto se debe a que las tierras que se utilizan para la agricultura se podrían utilizar de otra manera como hábitat para la vida silvestre. En términos generales, los autores dicen que las abejas y las plantas se benefician más de la agricultura orgánica en las zonas donde el paisaje tiene sólo unos pocos tipos de vegetación.

La contaminación del aire

Según este estudio, las emisiones de gases de efecto invernadero de las granjas representan el 22% de lo que la sociedad humana contribuye a la atmósfera. La agricultura orgánica tiene mayores emisiones de óxido nitroso y metano por unidad de rendimiento del cultivo, lo que puede estar relacionado con menores rendimientos en comparación con los insumos de fertilizantes. Sin embargo, las granjas orgánicas por lo general, utilizan menos energía para producir cultivos.

Los agricultores

¿Pueden los agricultores ganarse la vida con la agricultura orgánica en comparación con los convencionales? Si y no. Los cultivos orgánicos pueden aportar mejores ingresos a los agricultores en regiones geográficas donde los consumidores pueden pagar un precio especial. Mientras que los productos orgánicos requieren menos fertilizantes, pesticidas y herbicidas, la mano de obra es más intensa y requiere que los agricultores contraten trabajadores para asegurar  un rendimiento competitivo. El  mayor precio de los productos orgánicos se debe en gran parte a los costos laborales. Según el artículo, tres cuartas partes de las granjas orgánicas del mundo se encuentran en países de bajos ingresos. La agricultura ecológica reduce la dependencia de estas comunidades a un tipo de semilla o técnica. En cuanto a las condiciones de trabajo para los agricultores, hay poca diferencia entre orgánico y convencional ya que en ambos tipos los trabajadores pueden ser explotados.

La salud del consumidor

Los beneficios para la salud de los productos orgánicos sobre los convencionales son un punto de controversia. Las mediciones están llenas de incertidumbre y variabilidad, y los datos están sujetos a múltiples interpretaciones. El mayor desafío, incluso con mejores mediciones, es que se han realizado pocos estudios de alta calidad sobre el valor nutricional de los productos orgánicos sobre los convencionales. Lo anterior hace difícil demostrar si la calidad nutricional de los productos orgánicos está relacionada con una menor incidencia de enfermedades.

Conclusiones

La agricultura ecológica funciona mejor para  los cultivos forrajeros, como para las plantas utilizadas para el pastoreo de animales, en las zonas donde el suelo tiene muy pocos tipos de vegetación y donde los agricultores pueden pagar los gastos laborales. Los agricultores también pueden ganar más dinero debido a que los productos orgánicos tienden a obtener un precio más alto que el convencional. Por último, cuando los agricultores orgánicos no fertilizan excesivamente con nitrógeno, los métodos orgánicos pueden ser más seguros que los convencionales para los cursos de agua. La agricultura orgánica no es ideal para cultivos de granos o granjas extensas quienes requieren de una  alta productividad.

El debate anterior se agranda y hay una gran incertidumbre en nuestra comprensión de estas dos formas de agricultura. Ambas tienen sus fortalezas y debilidades. Pero, para alimentar a la humanidad debemos aspirar a equilibrar lo mejor de ambas.

Información del Artículo

Editor de Inglés: Crystal Riley
Autor de Inglés: Gina Riggio
Artículo original: Many Shades of Gray - The Context Dependent Performance of Organic Agriculture
Fecha de publicación: March 10, 2017

Fuente del foto principal:
By Elina Mark (Own work) [CC BY-SA 3.0 (http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)], via Wikimedia Commons